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Razza umana – esiste ?

Agli umani piace categorizzare, ci aiuta a avvolgere le nostre menti attorno alla complessità, ci fornisce etichette convenienti per aiutare a ordinare le nostre conoscenze e, si spera, le categorie riflettono alcune realtà sottostanti.

Il concetto di razza non ha basi genetiche o scientifiche.

Gli scienziati hanno dimostrato che non esistono “razze” ma un’unica razza umana, non in termini sociologici, ma secondo la biologia.

Negli ultimi anni, la ricerca genetica ha rivelato due profonde verità sulle persone. Il primo è che tutti gli umani sono strettamente correlati, più strettamente collegati di tutti gli scimpanzé, anche se oggi ci sono molti più umani in giro.

Ognuno ha la stessa collezione di geni, ma ad eccezione dei gemelli identici, ognuno ha versioni leggermente diverse di alcuni di essi. Gli studi di questa diversità genetica hanno permesso agli scienziati di ricostruire una specie di albero genealogico delle popolazioni umane.

Ciò ha rivelato la seconda verità profonda: in un senso molto reale, tutte le persone vive oggi sono africane.

Nell’uomo, come in tutte le specie, i cambiamenti genetici sono il risultato di mutazioni casuali: piccole modifiche al DNA, il codice della vita.

Le mutazioni si verificano a un ritmo più o meno costante, quindi più a lungo persiste un gruppo, tramandando i suoi geni generazione dopo generazione, più si accumuleranno modifiche.

Nel frattempo, più i due gruppi più lunghi vengono separati, più le modifiche distintive acquisiranno.

Analizzando i geni degli odierni africani, i ricercatori hanno concluso che i Khoe-San, che ora vivono nell’Africa meridionale, rappresentano uno dei rami più antichi dell’albero genealogico umano.

Anche i Pigmei dell’Africa centrale hanno una storia molto lunga come gruppo distinto. Ciò significa che le divisioni più profonde nella famiglia umana non sono tra quelle che di solito sono considerate razze diverse: bianchi, diciamo, neri o asiatici o nativi americani.

Sono tra popolazioni africane come il Khoe-San e i Pigmei, che hanno trascorso decine di migliaia di anni separati l’uno dall’altro anche prima che gli umani lasciassero l’Africa.

Tutti i non africani oggi, ci dice la genetica, discendono da alcune migliaia di umani che hanno lasciato l’Africa  60.000 anni fa.

Questi migranti erano strettamente legati a gruppi che vivono oggi nell’Africa orientale, tra cui gli Hadza della Tanzania. Poiché erano solo un piccolo sottogruppo della popolazione africana, i migranti hanno portato con sé solo una frazione della sua diversità genetica.

Da qualche parte lungo la strada, forse in Medio Oriente, i viaggiatori si incontrarono e si incrociano con un’altra specie umana, i Neanderthal; più a est incontrarono ancora un altro, i Denisovani.

Si ritiene che entrambe le specie si siano evolute in Eurasia da un ominino che era emigrato dall’Africa molto prima. Alcuni scienziati ritengono inoltre che l’esodo 60.000 anni fa fosse in realtà la seconda ondata di umani moderni a lasciare l’Africa.

Se è così, a giudicare dai nostri genomi oggi, la seconda ondata ha sommerso la prima.

In quella che era, relativamente parlando, una grande corsa, la prole di tutti questi migranti si disperse in tutto il mondo. 50.000 anni fa avevano raggiunto l’Australia, 45.000 anni fa si erano stabiliti in Siberia e 15.000 anni prima avevano raggiunto il Sud America.

Mentre si spostavano in diverse parti del mondo, formarono nuovi gruppi che divennero geograficamente isolati l’uno dall’altro e, nel processo, acquisirono il loro insieme distintivo di mutazioni genetiche.

La maggior parte di queste modifiche non sono state né utili né dannose. Ma di tanto in tanto sorse una mutazione che si rivelò vantaggiosa in una nuova impostazione.

Sotto la pressione della selezione naturale, si diffuse rapidamente attraverso la popolazione locale. Ad alta quota, ad esempio, i livelli di ossigeno sono bassi, quindi per le persone che si spostano negli altopiani etiopi, in Tibet o nell’altopiano andino, c’era un premio alle mutazioni che li aiutavano a far fronte all’aria rarefatta.

Allo stesso modo, gli Inuit, che hanno adottato una dieta a base marina ricca di acidi grassi, hanno delle modifiche genetiche che li hanno aiutati ad adattarsi ad essa.

A volte è chiaro che la selezione naturale ha favorito una mutazione, ma non è chiaro il perché. È il caso di una variante di un gene chiamato EDAR.

La maggior parte degli antenati dell’Asia orientale e dei nativi americani possiede almeno una copia della variante, nota come 370A, e molti ne possiedono due. Ma è raro tra le persone di origine africana ed europea.

La genetica funziona spesso in questo modo: una piccola modifica può avere molti effetti disparati. Solo una può essere utile, e può sopravvivere alle condizioni che l’hanno resa tale, il modo in cui le famiglie tramandano vecchie foto molto oltre il punto in cui qualcuno ricorda chi è in esse.

C’e più diversità in Africa che su tutti gli altri continenti combinati.

Questo perché gli umani moderni hanno avuto origine in Africa e hanno vissuto lì per più tempo. Hanno avuto il tempo di sviluppare un’enorme diversità genetica, che si estende al colore della pelle.

Il DNA viene spesso paragonato a un testo, con le lettere che indicano basi chimiche: A per adenina, C per citosina, G per guanina e T per timina.

Il genoma umano è costituito da tre miliardi di coppie di basi – pagina dopo pagina di A , C , G e T – divise in circa 20.000 geni.

Il pizzico che dà ai capelli più spessi degli asiatici orientali è un singolo cambiamento di base in un singolo gene, da una T a una C.

Allo stesso modo, la mutazione che è maggiormente responsabile di dare agli europei una pelle più chiara è un singolo ritocco in un gene noto come SLC24A5, che consiste di circa 20.000 coppie di basi. In una posizione, dove la maggior parte degli africani sub-sahariani ha una G, gli europei hanno una A.

Studiando il DNA estratto da antiche ossa, i paleogeneticisti hanno scoperto che la sostituzione da G a A è stata introdotta nell’Europa occidentale relativamente di recente – circa 8000 anni fa – da persone che migravano dal Medio Oriente, che portava anche una nuova tecnologia: l’agricoltura.

Ciò significa che le persone già in Europa – cacciatori-raccoglitori che hanno creato le spettacolari pitture rupestri di Lascaux, per esempio – probabilmente non erano bianche ma marroni.

L’antico DNA suggerisce che molti di quegli europei dalla pelle scura avevano anche gli occhi blu, una combinazione raramente vista oggi.

Ciò che la genetica mostra è che la mescolanza e lo spostamento sono avvenuti più e più volte e che le nostre immagini delle “strutture razziali” del passato sono quasi sempre sbagliate.

Non ci sono tratti fissi associati a posizioni geografiche specifiche, perché ogni volta che l’isolamento ha creato differenze tra le popolazioni, la migrazione e la miscelazione le hanno offuscate o cancellate.

Oggi in tutto il mondo, il colore della pelle è molto variabile. Gran parte della differenza è correlata alla latitudine.

Vicino all’equatore molta luce solare rende la pelle scura uno scudo utile contro le radiazioni ultraviolette; verso i poli, dove il problema è troppo poco sole, la pelle più chiara promuove la produzione di vitamina D.

Numerosi geni lavorano insieme per determinare il tono della pelle e gruppi diversi possono possedere un numero qualsiasi di combinazioni di diverse modifiche.

Tra gli africani, alcune persone, come il Mursi dell’Etiopia, hanno una pelle quasi ebano, mentre altre, come il Khoe-San, hanno il colore del rame.

Molti africani dalla pelle scura, i ricercatori sono stati sorpresi di apprendere, possiedono la variante dalla pelle chiara di SLC24A5.(sembra che sia stato introdotto in Africa, proprio come in Europa, dal Medio Oriente.)

Gli asiatici orientali, da parte loro, generalmente hanno la pelle chiara ma possiedono la versione scura del gene.

Quando le persone parlano di razza, di solito sembrano riferirsi al colore della pelle e, allo stesso tempo, a qualcosa di più del colore della pelle.

Questo è l’eredità di persone, che hanno sviluppato la “scienza” della razza per soddisfare i propri pregiudizi e hanno sbagliato totalmente la scienza. La scienza oggi ci dice che le differenze visibili tra i popoli sono incidenti della storia. Riflettono su come i nostri antenati hanno affrontato l’esposizione al sole e non molto altro.

Abbiamo spesso questa idea che se conosco il colore della tua pelle, conosco X, Y e Z su di te – quindi penso che può essere molto potente spiegare alla gente che tutti questi cambiamenti che vediamo, è solo perché ho una A nel mio genoma e lei ha una G.

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