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La biochimica dell’amore

 

Dedico questo articolo alla mia bellissima moglie:

 

Perché non ci sono limiti alle stelle; i loro numeri sono infiniti. Ed è proprio per questo che misuro il mio amore per te …da loro. Un importo troppo illimitato  per contare.  Quindi, ti amo perché l’intero Universo ha cospirato per aiutarmi a trovarti. Prometto di essere lì per te, di amarti sempre, di tenerti con tenerezza e di sostenerti in ogni modo.

 

L’amore è profondamente biologico. Pervade ogni aspetto della nostra vita e ha ispirato innumerevoli opere d’arte. L’amore ha anche un profondo effetto sul nostro stato mentale e fisico. Un “cuore spezzato” o una relazione fallita possono avere effetti disastrosi; il lutto interrompe la fisiologia umana e potrebbe persino provocare la morte. Senza relazioni amorevoli, gli umani non riescono a prosperare, anche se tutti i loro altri bisogni fondamentali sono soddisfatti.

Il vecchio detto che “l’amore guarisce” ha un po ‘di verità. L’intricata danza tra due neuropeptidi( sono piccole molecole di natura proteica che, liberate dalle cellule nervose in risposta a uno stimolo, mediano o modulano la comunicazione neuronale legandosi a specifici recettori di superficie), regola la nostra capacità di amare e influenza la nostra salute e il nostro benessere.

Pertanto, l’amore non è chiaramente “solo” un’emozione; è un processo biologico che è sia dinamico che bidirezionale in diverse dimensioni. Le interazioni sociali tra individui, ad esempio, innescano processi cognitivi e fisiologici che influenzano gli stati emotivi e mentali.

A loro volta, questi cambiamenti influenzano le interazioni sociali future. Allo stesso modo, il mantenimento delle relazioni amorose richiede un feedback costante attraverso i sistemi sensoriali e cognitivi; il corpo cerca l’amore e risponde costantemente all’interazione con i propri cari o all’assenza di tale interazione.

Sebbene esistano prove del potere curativo dell’amore, è solo di recente che la scienza ha rivolto la sua attenzione a fornire una spiegazione fisiologica. Lo studio dell’amore, in questo contesto, offre approfondimenti su molti argomenti importanti tra cui le basi biologiche delle relazioni interpersonali e perché e come interruzioni nei legami sociali hanno conseguenze così pervasive per il comportamento e la fisiologia.

Alcune delle risposte si troveranno nella nostra crescente conoscenza dei meccanismi neurobiologici ed endocrinologici del comportamento sociale e dell’impegno interpersonale.

Niente in biologia ha senso se non alla luce dell’evoluzione.

La vita sulla Terra è fondamentalmente sociale: la capacità di interagire dinamicamente con altri organismi viventi per supportare l’omeostasi reciproca, la crescita e la riproduzione si è evoluta presto. Le interazioni sociali sono presenti negli invertebrati primitivi e persino tra i procarioti: i batteri riconoscono e si avvicinano ai membri della propria specie.

I batteri si riproducono anche con maggiore successo in presenza del loro stesso genere e sono in grado di formare comunità con caratteristiche fisiche e chimiche che vanno ben oltre le capacità della singola cellula.

Come altro esempio, le specie di insetti hanno sviluppato sistemi sociali particolarmente complessi, noti come “eusocialità”. Caratterizzata da una divisione del lavoro, l’eusocialità sembra essersi evoluta in modo indipendente almeno 11 volte.

La ricerca sulle api mellifere indica che un insieme complesso di geni e le loro interazioni regolano l’eusocialità e che questi sono derivati ​​da una “forma accelerata di evoluzione”. In altre parole, i meccanismi molecolari che favoriscono alti livelli di socialità sembrano essere su un percorso evolutivo.

I percorsi evolutivi che hanno portato dai rettili ai mammiferi hanno permesso l’emergere di sistemi anatomici e meccanismi biochimici unici che consentono l’impegno sociale e la socialità selettiva reciproca. I rettili mostrano un minimo investimento da parte dei genitori nella prole e formano relazioni non selettive tra individui.

I proprietari di animali domestici potrebbero affezionarsi emotivamente alla loro tartaruga o serpente, ma questa relazione non è reciproca. Al contrario, molti mammiferi mostrano un intenso investimento dei genitori nella prole e formano legami duraturi con la prole. Diverse specie di mammiferi – tra cui umani, lupi e arvicole – sviluppano anche relazioni durature, reciproche e selettive tra adulti, con diverse caratteristiche di ciò che gli umani sperimentano come “amore”.

Certo, l’amore umano è più complesso dei semplici meccanismi di feedback. L’amore potrebbe creare la propria realtà. La biologia dell’amore ha origine nelle parti primitive del cervello – il nucleo emotivo del sistema nervoso umano – che si è evoluto molto prima della corteccia cerebrale.

Il cervello di un “innamorato” umano è inondato di sensazioni, spesso trasmesse dal nervo vago, creando gran parte di ciò che sperimentiamo come emozione. La corteccia moderna fatica a interpretare i messaggi primordiali dell’amore e intreccia una narrazione attorno alle esperienze viscerali in arrivo, potenzialmente reagendo a quella narrativa piuttosto che alla realtà.

Il sesso è la più grande invenzione di tutti i tempi: non solo la riproduzione sessuale ha facilitato l’evoluzione delle forme di vita superiori, ma ha avuto una profonda influenza sulla storia, sulla cultura e sulla società umana. Questa serie esplora i nostri tentativi di comprendere l’influenza del sesso nel mondo naturale e gli aspetti biologici, medici e culturali della riproduzione sessuale, del genere e del piacere sessuale.

È anche utile rendersi conto che il comportamento sociale dei mammiferi è supportato da componenti biologici che sono stati riproposti o cooptati nel corso dell’evoluzione dei mammiferi, consentendo infine relazioni durature tra adulti. Un elemento che compare ripetutamente nella biochimica dell’amore è l’ossitocina del neuropeptide.

Nei grandi mammiferi, l’ossitocina assume un ruolo centrale nella riproduzione aiutando ad espellere il bambino dal cervello grande dall’utero, espellendo il latte e sigillando un legame selettivo e duraturo tra madre e prole. La progenie dei mammiferi dipende in modo decisivo dal latte materno per qualche tempo dopo la nascita.

Le madri umane formano anche un legame forte e duraturo con i loro neonati subito dopo la nascita, in un periodo di tempo essenziale per l’alimentazione e la sopravvivenza del bambino. Tuttavia, le donne che partoriscono con taglio cesareo senza sottoporsi al travaglio o che scelgono di non allattare al seno, formano ancora un forte legame emotivo con i loro figli.

Inoltre, padri, nonni e genitori adottivi formano anche attaccamenti per tutta la vita ai bambini. Prove preliminari suggeriscono che semplicemente la presenza di un bambino libera ossitocina negli adulti.

Il bambino praticamente ci “obbliga” ad amarlo.

L’ossitocina potrebbe aiutare a garantire che i genitori e gli altri si impegneranno e si prenderanno cura dei bambini, a stabilizzare le relazioni amorose e a garantire che, nei momenti di bisogno, cercheremo e ricevere sostegno dagli altri.

Naturalmente, l’ossitocina non è l’equivalente molecolare dell’amore. È solo un componente importante di un complesso sistema neurochimico che consente al corpo di adattarsi a situazioni altamente emotive. I sistemi necessari per le reciproche interazioni sociali coinvolgono estese reti neurali attraverso il cervello e il sistema nervoso autonomo che sono dinamiche e in continua evoluzione durante la vita di un individuo.

Sappiamo anche che le proprietà dell’ossitocina non sono predeterminate o fisse. I recettori cellulari dell’ossitocina sono regolati da altri ormoni e fattori epigenetici. Questi recettori cambiano e si adattano sulla base delle esperienze di vita.

Sia l’ossitocina che l’esperienza dell’amore cambiano nel tempo. Nonostante le limitazioni, la nuova conoscenza delle proprietà dell’ossitocina si è dimostrata utile per spiegare diverse enigmatiche caratteristiche dell’amore.

La cura e il sostegno dei genitori in un ambiente sicuro sono particolarmente importanti per la salute mentale dei mammiferi sociali, compresi gli esseri umani e le praterie. Studi su le donne che allattano suggeriscono che l’ossitocina ha la capacità di modulare il disagio comportamentale e autonomo che di solito segue la separazione da una madre, un bambino o un partner, riducendo i comportamenti difensivi e quindi supportando la crescita e la salute.

Durante la prima infanzia, in particolare, traumi o abbandono potrebbero produrre comportamenti e stati emotivi nell’uomo socialmente patologici. Poiché i processi coinvolti nella creazione di comportamenti sociali ed emozioni sociali sono delicatamente bilanciati, potrebbero essere innescati in contesti inappropriati, portando all’aggressione nei confronti di amici o familiari. In alternativa, si potrebbero formare obbligazioni con potenziali partner che non forniscono supporto o protezione sociale.

Come solo un esempio, le molecole associate all’amore hanno proprietà riparatrici, inclusa la capacità di guarire letteralmente un “cuore spezzato”.

I recettori dell’ossitocina sono espressi nel cuore e i precursori dell’ossitocina sembrano essere cruciali per lo sviluppo del cuore fetale.

L’ossitocina esercita in parte effetti protettivi e riparatori grazie alla sua capacità di convertire le cellule staminali indifferenziate in cardiomiociti. L’ossitocina può facilitare la neurogenesi adulta e la riparazione dei tessuti, soprattutto dopo un’esperienza stressante.

Sappiamo che l’ossitocina ha proprietà antinfiammatorie e antiossidanti dirette nei modelli in vitro di aterosclerosi. Il cuore sembra fare affidamento sull’ossitocina come parte di un normale processo di protezione e autorigenerazione.

Una vita senza amore non è una vita pienamente vissuta. Sebbene la ricerca sui meccanismi attraverso i quali l’amore ci protegge dallo stress e dalle malattie sia agli inizi, questa conoscenza alla fine aumenterà la nostra comprensione del modo in cui le nostre emozioni hanno un impatto sulla salute e sulla malattia.

Abbiamo molto da imparare sull’amore e molto da imparare dall’amore!

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